Não são necessárias muitas palavras: Bitmap é pixel e vetor é cálculo matemático. Pronto.
Enquanto o primeiro sofre perdas distintas de qualidade quanto ao tipo de compressão, formato de arquivo e também com ampliações e às vezes até reduções*, o outro não se “deteriora” com compressão, ampliação e redução. Claro, estamos falando de formatos nativos de programas gráficos, não de formatos para web.

* Costuma-se dizer que uma imagem bitmap ganha em qualidade quando reduzida. Na verdade esse ganho é puramente visual, pois com a redução parte da informação da imagem é perdida – pixels descartados.

Bitmap (ou raster image)

imagem de uma ave com detalhe em zoom de 3200% para exibir seus pixelsCom exceção do Flash e o ainda não tão suportado formato SVG (scalable vector graphic), tudo visto na web são imagens bitmap. São compostas de pixels (o menor ponto de uma imagem digital), cada um com sua informação de cor.

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